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【龍哥部落格】
《捨棄科技新貴光環》郭柳宗率團隊成功勇闖機器人領域

陳龍禧

古早的神話傳說故事「女媧」為了解救水深火熱的災民,煉製五色石補天。在人與機器人共存的時代,臺北捷運松江、南京東路站,的「臺北華爾街」商圈大樓,AI機器人「女媧創造(NUWA ROBOTICS)」執行長郭柳宗,帶領旗下動畫及技術團隊,勇闖新興科技領域,研發出最聰明的教育陪伴型「凱比同學(Kebbi Robot)」以 STEAM平台教育精神,貫穿專題式學習與生活應用,使孩子不只具備應有的知識能力,更能整合設計思考解決問題,獲得超過九成好評。
郭柳宗臺灣師大畢業,被分派在生活安定的臺北一女中擔任電腦老師,但是年輕的他野心勃勃,不想一生就這麼定下來。完成了幾年應盡的義務後,毅然辭去人人稱羡的老師職業,1969年取得舊金山史丹佛大學資訊工程碩士學位,後來先後任職日本三菱電機擔任軟體開發工程師、日本軟銀集團旗下網路語音電話服務公司特助,後來又應聘到富士康工業物聯網、和碩等大廠工作。
郭柳宗在史丹佛讀研究所時結婚,太太後來回臺灣生下女兒。他讀完碩士就赴日本工作,在日本發展雖然很被信任,但郭柳宗仍會感覺楚才晋用,實在有點可惜,所以在學好日式管理及學到日本職場的精神,拚了6年多後,他回臺灣到鴻海富士康當工程師,後來被重用當主管,管理200多人。在日本六年,郭柳宗錯過孩子的成長,後來國碁延攬他負責對口軟銀,一心想回台灣的,答應加入鴻海。沒想到報到第一天,又被派回日本,讓他感到很無奈。
前後在AI、語音相關領域工作,郭柳宗取得了不小的成就,然而科技進步更難料,日本通訊技術典範轉移,光纖取代軟銀擅長的ADSL,軟銀用戶數急速下降。鴻海召回郭柳宗接手機業務,卻變成長駐深圳龍華,再次離鄉背井。郭柳宗負責電信營運商客戶,要開發網路VoIP手機,是從零開始的新業務。在部門成長到百億規模時,他離開鴻海,回台灣進入和碩,不用再派駐海外。
經常因公在日本、臺灣、中國三個國家跑,讓他少有時間陪伴家人。後來回來臺灣,沒想到還是被派去中國,一待又是2年。前後8、9年他都沒能待在小孩身邊,難免有些失落,也無法參與女兒的成長。已錯過孩子九年的成長,郭柳宗和女兒關係就疏遠了。他說「每個在外打拚的爸爸都有過的掙扎,該如何陪著孩子長大,同時不放棄自己創業的夢想?想到女兒成長過程,因為自己在家時間不長,互動幾乎是空白,一直有當父親的愧疚感。」
「有一次沒順女兒的意,女兒就不理爸爸」讓郭柳宗心想「怎麼這麼容易就不理爸爸?」警覺父女關係有需要加強。在他因緣際會萌生創業時,首先遇到的問題就是要做什麼呢?基於對於自己女兒有愧疚,也同時也為很多在職場上班者補回親情,郭柳宗決定把物聯網科技的專業,放進玩具娃娃裡,於是便有了開發「陪伴娃娃」的念頭,希望能讓機器人替父親陪伴、教育女兒,一路演變成後來的陪伴機器人,幫忙完成所有職業父母隨時與孩子互動的心願。
想要自己創業就要資金、要人才,郭柳宗想出大腦庫存能幫忙的熟人圖像,過往在科技界工作的經驗與人脈,就像是極具潛力的種子,辛苦把過去的努力化為養分,團隊在他帶領下不眠不休努力,女媧機器人領域漸漸就開花結果。如今他再回想「說的比較快,創業後天天工作時電力都滿格,就是要積極追回自己失去的人生親情,要努力給妻女安穩生活,也彌補過往遺憾。」
郭柳宗說「早已存檔在記憶深處的想法,男孩都有星際大戰的夢,但機器人門檻高,出現夢想與現實兩難的局面。一開始的題目就訂太難了,因為第1隻機器人是要站在球體上還必須顧及平衡,難度很高。」再者價錢關係到市場消費者接受度「一開始訂價4500元人民幣,中國投資者小米直接說你瘋了,超過3000元沒好下場。」並獲得。
原來就不是資金雄厚的創業者,後來一切打掉重練,資金立馬出現缺口。郭柳宗坦言,創業過程中,遇到最大的壓力莫過於資金及人情。執行長說「因為資金短缺,公司底下員工已經有不少人,其中有很多工程師,其實是用人情去挖好朋友加入團隊,有些還是大公司重要幹部,如果公司倒了真是無顏面對他們。」
由於AI機器人門檻高技術性強,成本也相對高。郭柳宗直言「公司能撐到今天,要感謝當年那位日本老闆,沒有這位日本老闆協助公司早就收掉了」,他回憶那時硬著頭皮,打電話去求救。那位日本老闆也是白手起家,以許是英雄惜英雄,二話不說慷慨解囊,之後陸續有學長、EMBA同學等貴人幫忙,甚至還被逼到曾偷拿老婆的錢的來周轉。郭柳宗表示,曾經一年有4次資金缺口,所幸之後臺灣鴻海加入融資,在第2輪加碼融資注入800萬美金;中國小米也幫忙缺口才得以紓緩。直到第1款機器人「小丹」,順利在小米平台銷售,當時寫下24小時銷售1000台的好成績,終於籌措資金的日子已經過了。目前在臺灣與亞太電信合作推出「凱比同學」也獲得熱烈回響。
「女媧創造」現在已經稱得上是臺灣最大機器人公司。推出的「凱比同學」可當語音助理人見人愛,也是孩子的學伴機器人,除了外表可愛,能力也是不容小覷。還搭載各種感測元件於機器人身上,可以識別人臉、物件、手勢、聲源等,並擁有分析語意,理解對話內容的能力。可以進行:教育、遊戲、陪伴多合一,包括說故事、語音助理、智能寵物、課輔教材、遊戲、居家監控、視訊通話等。容易操作,又能和孩子互動。買了「凱比」,下載女媧創意團隊開發的故事編輯器app就能溝通,就像用Line一樣方便,不但能預錄生日祝福,還能透過手機遠端遙控說故事、播音樂給孩子聽。
「凱比同學」機器人問世不久,郭柳宗展望,僅在華文市場中國以及臺灣販售,營收不夠高。未來要再推出服務型機器人,擴展到日本,年營收目標是20億。郭柳宗說「公司瞬間出貨量加上中國市場,已經超過華碩。現在的目標是成為全球最大的機器人公司,以價比做為主打高CP值優勢,業界看好這產品一定會在日本熱賣。」他認為「凱比同學」以趣味及親子的角度切入市場,融入日常生活情境,擁有貼近人類直覺的溝通方式,已在應用中先找到一個立足點,同時以玩具為主要搭載工具,絕對是一項潛力很大,具有市場競爭力的產品,未來也會到日本及歐美布局。
郭柳宗曾參加創業競賽得過兩次獎。他坦言「當初從網路、通訊工程師,一腳踏入機器人創業,號召這群臺灣科技大廠訓練有素的中年科技爸爸們,自己承載著抱負與風險的雙重重量,才知責任重大創業辛苦。」如今推出「凱比同學」智慧型機器人,要感謝研發團隊不眠不休努力提升內容和表現力,肢體語言都更加流暢與吸引人,還有價格也有有競爭力,真是深感安慰。



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